7月9日大阪。埋め立て地に立地するオリックス二軍の本拠、舞洲バファローズスタジアムは、数日前までの豪雨が嘘のように、灼熱と言っていい暑さに包まれていた。

 開門の11時45分。人気のカープ戦とあって、500人しか収容しない小さなスタンドはすぐに埋まった。フィールドでは赤い練習着に身を包んだビジターチーム、カープの選手たちが試合前のアップをしている。フィールドの実際の気温は何度だろうかと思うと、若いファームの選手たちのタフさに今さらながらに感心する。

 そういう若い選手に交じって、一軍で結果を残せなかった、あるいは故障していたベテランもファームには在籍する。彼らにとって、この暑さは、若手以上に耐えがたいことは間違いない。この灼熱地獄から抜け出し、カクテル光線と大勢の観客のもとで再びプレーするため、彼らは今、大粒の汗を流している。


◆ 打線の起爆剤となる日を待ち望んで

 試合前練習が終わったスタンド下の狭い通路に、大声が響き渡る。

「アツイ、アツイネ!」

 大男たちの群れにあって、ひときわ大きな体躯をゆすりながらベンチから出てきたのは、エルドレッドだ。開幕戦にはスターティングラインナップに名を連ね、早速ホームランをかっ飛ばした来日7年目のベテラン助っ人も、38試合の出場で打率.213、ホームラン5本という成績にファーム落ちとなってしまった。

 もちろんホームランは魅力ではあるが、昨年から台頭してきた同タイプのバティスタが同数のホームランを打ち、打率.273という成績を残している中、ベンチはどうしても彼を持て余すことになる。

 それでも、日本になじみ、ファンからも愛されている37歳のベテラン助っ人は、腐る様子もなく、前向きにファームでのプレーに取り組んでいる。

「まあ、仕方がないね。これだけは、僕にどうにかなるものでもないからね。でも、僕にはホームランがあるから、またどこかでチームを助ける時がくるよ」

 日本で現役を終えたいと話す助っ人は、あと何年プレーできるかはわからないと言いながら、灼熱の中、一軍でチームを助ける時に備えて汗を流している。


◆ 檜舞台への復帰を目指して

 この試合、カープはゲーム後半に1点ずつ計3点を挙げ、完封リレーで理想的な勝利を飾った。その試合の中で、一番大きな拍手をスタンドから浴びたのは、9回に代走で登場した35歳の赤松真人だった。

「まだ全然。一番遅い選手よりまだ遅いんじゃないですか。今は違和感しかないと言う感じです」

 プロ14年目のベテランは、プレーヤーとしての復帰以上に、人生の崖っぷちから這い上がろうとしている。

 2016年オフに受けた健康診断で発見された胃ガンは幸い初期のものだった。抗がん剤治療で野球を続けるか、手術を受けて野球を諦めるかの選択に、赤松は迷うことはなかった。

「みなさんもそうでしょう。僕も生きる方を選んだんです」

 しかし、胃の半分を切除した彼の復帰を信じた球団は、彼と選手契約を結んだまま、リハビリを見守ることにした。それから1年半。赤松自身、そろそろ答えを出さねばならないことは十分にわかっている。

「クビを切られる前に結果を出さないとね。プロだから当然のことです」

 プロである以上、競争は当たり前、それは二軍でも同じことだと赤松は言う。そこで、病気はいいわけにはならない。ファームであってもポジションや出番は自分で勝ち取らねばならない。

「みんな頑張っているのは一緒。なんでがんばっている自分が出れなくて、がんばっていない赤松さんがって若い選手に思わせたらだめでしょ」

 とは言え、復活への道は険しい。リハビリに時間を要する胃ガンの切除という常人の社会復帰にさえ大きく立ちはだかる困難であるのに、赤松はプロアスリートとしての復活を目指している。

「筋力は落ちていなんです。でも、体調はずっと悪いですね。風邪をひき続けている感じって言えばわかってもらえるでしょうか。疲れが取れないんです。なんと言っても、感覚的なものがなかなか戻らない」

 ただでさえ戻らない体調に、夏の灼熱。若い選手が虎視眈々と一軍を狙いがむしゃらにプレーする中、ベテラン・赤松の復帰への道は平坦ではない。

 2点リードの9回、1アウトからの安打の後、赤松は代走としてファーストベースを踏んだ。これ以上点差をつけられたくないオリックスは執拗な牽制球を投げてくる。頭から帰塁する赤松。そして続くライト前ヒットで一気にセカンドベースを蹴ってサードベースに駆け込んだ。そして続くこの回3本目のヒットで赤松はゆっくりとホームベースを踏んだ。

 プロ野球もオールスターを迎え、いよいよペナントレースの山場に入っていく。その華やいだ舞台の裏で、その舞台への復帰を目指し、ベテランたちは、真夏の太陽の下、土にまみれている。


文=阿佐智(あさ・さとし)

引用元 https://headlines.yahoo.co.jp/hl?a=20180711-00158707-baseballk-base
名無しさん : 2018/07/11 12:18:21
広島ファンではないけど、ファンや球団はエルドレットを他の外国人選手とは少し違った存在価値を認めてるんじゃないかな。
入団当初から決して打ちまくっていたわけでもなく、それでも球団が使い続けたのも人間性やファンサービス、家族全員日本を好きになったことなど様々なことがここまで長く球団に居続けられる要因だと思う。
それでカープが強くなる度に成績も上がり調子が悪くても球団になくてはならない存在になる。
成績云々だけでは片づけられない存在だと思う。
名無しさん : 2018/07/11 13:49:02
確か来年からは外国人枠を外れるはずです。

ブラッドの性格、貢献度からすると残って貰いコーチングしてもらえたらと思いいます。
名無しさん : 2018/07/11 12:09:30
エルドレッドがバックスクリーンに決勝ホームランを打ち込んで勝った試合はよく覚えてる。赤松が1軍に上がってきたら泣いてしまう。
名無しさん : 2018/07/11 12:16:16
同じく。マジで泣いてしまう。
そしてその日が来るのを願ってる。
名無しさん : 2018/07/11 12:18:06
赤松も今季は上に上がるのは難しいだろうな。球団はもう1年だけでも契約上してあげてほしいね。25年ぶりの優勝の功労者だし復帰を目指して頑張っているのは確かなんだしね。来季こそズムスタで赤松の姿を見たいしそうなればいいと思う。
名無しさん : 2018/07/11 12:36:50
名前があがってない選手なら天谷と岩本も2軍で頑張ってます
ノムケン時代の主力
もう一花咲かせて欲しい
名無しさん : 2018/07/11 12:27:17
エルは他の外国人にない、野球に取り組む姿勢があるんだよな。
数年前まではカープの得点はエルのホームランがほとんどだった。
名無しさん : 2018/07/11 14:00:04
そうそう、貧打にあえいでいた時代
彼の一発こそが救いでした!!
名無しさん : 2018/07/11 12:25:11
今年に限って1軍出場していた選手だけ集めてもチーム編成が可能、、、、、、すんごい球団になっちゃったなぁ。
名無しさん : 2018/07/11 13:42:28
投手陣が悪くなったので野手の登録が1名だけなのは気の毒。守備もファーストならバティスタより上手い。来年も契約してほしい。両親も家族もたびたび訪日してる。数年後の引退時は外国人初の引退試合をしてあげなきゃ。将来は駐米スカウトかアカデミー等で働いてほしい。
名無しさん : 2018/07/11 12:32:24
エルドレッドにはメジャーへの気持ちはないんだな。
まぁ年齢的にも無理だけど、カープファンとしては嬉しい限りだね!
名無しさん : 2018/07/11 12:32:59
赤松、エル、待ってるよ。二人の力が必要なときが必ず来ると信じて。
名無しさん : 2018/07/11 14:01:04
二軍も競争率高い。中村奨成のホームランを1軍でみたい
名無しさん : 2018/07/11 12:09:39
赤松にはあまり無理をしてほしくない。
名無しさん : 2018/07/11 13:49:06
確かに、赤松は特別扱いはしてほしくないだろうね。
大変だとは思うけど、永川も一軍に上がったし、頑張ってほしいです。( *・ω・)ノ
名無しさん : 2018/07/11 12:30:17
カープはベテランが多くは無いので現状ファームに居るのは
赤松、天谷、エルさんあたりだね
エルさんは勿論だが、天谷もファームでの成績は悪くない
ただ、カープの外野はなかなか層が厚いので・・・

大ベテランの新井さん、石原さん、永川さんが一軍でも
頑張っているので、彼らにもいずれチャンスが巡ってくる
こともあるはずだと思う
名無しさん : 2018/07/11 13:57:56
赤松さん、待ってます
名無しさん : 2018/07/11 12:49:31
ファームではなく一軍として、エルのホームラン&赤松のプレーを、またマツダスタジアムで見たい!
名無しさん : 2018/07/11 12:22:13
写真からして、風格が違う。
歴戦のヴェテラン。
名無しさん : 2018/07/11 12:37:34
ブラッドも赤松も待ってるよ。大事なプレイヤーだから。
名無しさん : 2018/07/11 14:01:38
エルちゃん!広島ファンはいつでも待っとるけぇね!
名無しさん : 2018/07/11 12:34:09
赤松ガンバレ! ガンバレ!!
もう一度一軍でみたい、けどお情けで戻ってきたくない気持ちも分かる。
でも、みたい! ジレンマです…
名無しさん : 2018/07/11 11:58:16
エルドレッドは正直厳しい。性格的にも優良助っ人だが、結果が全て。このままでは今季限りだろう。
名無しさん : 2018/07/11 12:15:12
外国人扱いから日本人扱いになるのでは?
名無しさん : 2018/07/11 12:22:49
>外国人扱いから日本人扱いになるのでは?


早くても来年のオフからやったはずです。

巨人、阪神の引抜きオファーを断り「カープのユニフォームを脱ぐときは引退する時」と言ってくれたのはホント嬉しかった。
状態を戻して戦力として一軍に帰って来てほしい!
名無しさん : 2018/07/11 12:24:47
来年はまだFA権取得では無かったと思う

ただ、エルさんについては不振で落とされた以上に
フランスアを登録するための外国人枠で落ちた感もあるしね

本人が言うとおり、フランスアやJJの状態によっては
再度一軍に召集されることも十分ある